Stephanie Seré (1992) studeerde in 2015 af als Master of Science in de Ingenieurswetenschappen Nanowetenschappen en Nanotechnologie. Ze doctoreert nu aan KULeuven en ontwikkelt er nieuwe, bioafbreekbare nanopartikels. Die wil ze in een latere fase optimaliseren tot een tumorvaccin. Ze bouwt hierbij verder op het doctoraatsonderzoek van Jochen Belmans.

StephanieSeré2

Onrechtvaardig

“Zoals zoveel mensen heb ook ik kanker in mijn familie meegemaakt. Mijn grootvader is wel genezen, maar het raakte me diep. De ziekte en vooral de behandeling hebben diepe sporen nagelaten. Maar eigenlijk heeft Ferre, het vriendje van mijn kleine broer, ervoor gezorgd dat ik op dit domein onderzoek wilde gaan doen. Toen hij vier was, werd er kanker in zijn bijnier vastgesteld. Mijn hart brak. Ik voelde me machteloos. Dit was zo onrechtvaardig! Toen ik een paar maand later het onderwerp van mijn masterthesis moest kiezen, is het dus kankeronderzoek geworden. Voor Ferre komt dit helaas te laat. Hij is op zesjarige leeftijd overleden.”

Leren en bijleren

“Jochen Belmans heeft een stevige basis gelegd door aan te tonen dat het nanovaccin werkt en technieken te ontwikkelen om tumorantigenen aan nanopartikels te koppelen. Door die koppeling wordt het tumorvaccin veel goedkoper en in de toekomst hopelijk ook efficiënter. Als begeleider van mijn masterthesis heeft Jochen me al die technieken meegegeven. Bij de ‘functional nanosystems’-groep van Jean-Pierre Locquet en Maria Seo (departement fysica, KULeuven) heb ik met geavanceerde nanomaterialen leren werken en de nodige chemische en natuurkundige inzichten verworven.”

Bioafbreekbaar nanovaccin

“In mijn doctoraat bouw ik verder op het onderzoek van Jochen, met dat verschil dat ik de nanopartikels zelf maak. Jochen gebruikte nanodeeltjes uit kunststof, die lang in het lichaam aanwezig blijven. De effecten hiervan zijn nog niet grondig gekend. Ik probeer Jochens vaccin na te maken met bioafbreekbare nanopartikels (uit mesoporeuze silica). Dat ik de nanopartikels zelf maak, heeft nog een ander voordeel: zo kun je de partikels finetunen, alle eigenschappen kunnen volledig aangepast worden, om zo het perfecte partikel voor het tumorvaccin te maken.”

Olivia Fund als schakel

“Dankzij het Olivia Fund ben ik aan mijn doctoraat kunnen beginnen. Zij hebben mijn onderzoek gesteund, terwijl ik een beurs bij het FWO (Fonds voor Wetenschappelijk Onderzoek) probeerde te halen. Maar ook nu ik die FWO-beurs heb, kan nog steeds op het fonds rekenen. Waar de financiering van het FWO tekort schiet, springt het Olivia Fund bij.  Daar ben ik hen heel dankbaar voor. Daarnaast is het fond volgens mij ook een belangrijke schakel tussen het kankeronderzoek en ‘de gewone mens’. Door hun evenementen, website, … worden de ontwikkelingen vertaald naar het grote publiek en worden mensen zich meer bewust van het belang van wetenschappelijk onderzoek.”